Charles Milcendeau

1872 Soullans – Soullans 1919

  • Portrait de bretonne 

    Portrait of a Breton girl 

  • Oil and gouache on paper, 1915

    Signed and dated lower right Charles Milcendeau 15

  • Size

    11 x 8 cm

  • Provenance

    Private collection, Paris

  • Literature

    Alain Jammes d’Ayzac, Charles Milcendeau, La Crèche, 2005, p. 200

The present portrait of a young Breton girl is a remarkable paradigm of Charles Milcendeau’s fascination for the peasant life in Brittany and Vendée. Inspired by his home country – Milcendeau was born in the heart of the Breton marshland, better known as Marais Breton-Vendéen – the artist portrayed sober peasant interiors, landscapes filled with heavy skies and wet swamps, and persons of strong character. A former student of Gustave Moreau at the Ecole Nationale des Beaux-Arts in Paris, Milcendeau lived between Paris and Vendée, and ventured out to Brittany, Spain and Corsica. His many studies showcase his talent for drawing, yet he also mastered colour media such as pastel and gouache, as demonstrated with this particular sheet.

Fascinated by the human attitudes and faces of peasants, Milcendeau’s works of art illustrate his gift for translating emotional and pensive expressions into melancholic, contemplative and serene portraits. This is well expressed through the words of art critic Jean-Gabriel Lemoine, published in L’art et les Artistes in June 1919 (quoted in Alain Jammes d’Ayzac, op.cit., p. 200):

“Les paysans de Milcendeau racontent à « l’observateur » leur vie, tout simplement. Ils ne se donnent pas en spectacle. Ils ne sont nullement dramatiques… Le peintre pénètre dans ces âmes en les dessinant et nous fais pénétrer jusqu’à elles par le geste familier, l’attitude la plus typique de leur corps. Ce n’est plus le photographe devant lequel on s’apprête à mentir, c’est le confesseur devant lequel on est sincère. Rien de plus intéressant que d’étudier la façon dont Milcendeau a obtenu cette sincérité. C’est le procédé traditionnel des « peintres d’âmes ». Il consiste à prendre les êtres au moment où ils sont le plus expressifs, c’est-à-dire lorsqu’ils reprennent comme machinalement leur ‘geste habituel’. Ce procédé c’est celui des portraits de Jannet et de Corneille de Lyon, c’est celui de Jean Fouquet et de Clouet… Ses études de types vendéens sont des choses étonnantes de caractère.”

Surrounding the young sitter with warm luminosity, Milcendeau shows us a Breton girl captivated by deep thoughts and her soft face without enforcing direct contact, with her head turned to the side. Her hair is covered by a typical white Breton veil, loosely falling on her shoulders, which surrounds her face and creates a halo of lightness – wonderfully juxtaposed with the broad, dark red brushstrokes in the background – converting her into nearly a saintly figure. The transparency of the girl’s contemplation and the uncovered sensitivity produce a beautiful work of art.

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